Катаболические процессы (катаболизм) представляют собой процесс, обратный анаболическому – разрушение веществ и структур, в том числе мышечной ткани.
 
Катаболизм необходим для экстренного восполнения организмом необходимых ему веществ. Основной катаболический гормон – кортизол.  Он отвечает за разрушение мышц, способствует накоплению жировой массы, а также повышению уровня глюкозы в крови.
 
Задача кортизола – активизация питательных веществ, при этом белки (мышечная ткань) расщепляются до аминокислот, а гликоген – до глюкозы.
 
Эффекты кортизола:
 
•    Разрушение мышечной ткани
•    Формирование жировых отложений
•    Повышение аппетита
•    Повышение артериального давления
 

 
Гормон кортизол вырабатывается организмом в стрессовых и экстренных ситуациях, при сильных физических нагрузках или недостатке питания. Нормальный уровень — 10 μg/dl, но при стрессе он повышается до 80 μg/dl, а при сильном шоке — до 180 μg/dl. Согласно исследованию Journal of the International Society of Sports Nutrition, в первые минуты физических нагрузок уровень кортизола повышается до 60-65 μg/dl, затем снижается до 35 μg/dl, а после 40-50 минут снова начинает расти (см. график, верхняя линия).
 
Рекомендация о продолжительности силовых тренировок не более 45 минут во многом строится именно на том, что по истечении этого времени уровень кортизола повышается, начинаются анаболические процессы и организм запускает разрушение мышц.
 
Основной задачей бодибилдинга является обеспечение положительного баланса между анаболическими и катаболическими процессами, то есть анаболизм должен превосходить катаболизм. Положительная разница между двумя этими процессами и заставляет мышцы расти -  чем больше эта разница, тем активнее мышечный рост.
 
Снижение уровня кортизола возможно при употреблении до, во время или после тренировки трёх аминокислот: изолейцина, валина и лейцина. Первый можно найти в мясе, яйцах, рыбе, кешью, ржи, сое, миндале, чечевице. Второй – в мясе, молочных продуктах, сое, арахисе, грибах, зерновых. Третий – в рыбе, буром рисе, орехах, семенах, чечевице.
 
Проблема состоит в том, что в продуктах данных аминокислот содержится гораздо меньше, чем необходимо для нормального обеспечения мышц энергией. Именно поэтому разработана специальная пищевая добавка для спортсменов.
 
ВСАА включает как раз 3 аминокислоты с разветвленной цепочкой, о которых говорилось выше. Они не вырабатываются организмом и поступают в него только с едой. Мускулатура получает питание с их помощью напрямую и блокирует усиленную выработку кортизола. Достаточное содержание BCAA во время тренировки способствуют не только активному росту мышечной массы, но и использованию жира в качестве энергии.
 
Данный факт можно объяснить тем, что кортизол, в первую очередь, вырабатывается организмом для экстренного обеспечения энергией. Если в крови присутствуют важнейшие аминокислоты, то организм не так значительно повысит уровень кортизола.